Los científicos se reúnen para estudiar el riesgo de la contaminación microplástica

Parte de la preocupación proviene de un giro inusual exclusivo de la contaminación plástica.

Por:  AP

Pequeños trozos de plástico descompuesto más pequeños que una fracción de un grano de arroz están apareciendo en todas partes en los océanos, desde el agua hasta las tripas de los peces y la popó de nutrias marinas y orcas gigantes.

Sin embargo, se sabe poco sobre los efectos de estos "microplásticos", en criaturas marinas o humanos.

"Es un gran esfuerzo saber qué tan malo es", dijo Shawn Larson, curador de investigación de conservación en el Acuario de Seattle. "Estamos empezando a poner el dedo en el pulso".

Esta semana, un grupo de cinco docenas de investigadores de microplásticos de las principales universidades, agencias gubernamentales, tribus, acuarios, grupos ambientalistas e incluso distritos de saneamiento de agua en todo el oeste de Estados Unidos se reúnen en Bremerton, Washington, para abordar el problema. El objetivo es crear una evaluación matemática del riesgo de contaminación por microplásticos en la región, similar a las predicciones utilizadas para responder a desastres naturales importantes como los terremotos.

El más grande de estos trozos de plástico tiene 5 milímetros de largo, aproximadamente del tamaño de un grano de maíz, y muchos son mucho más pequeños e invisibles a simple vista.

Entran al medio ambiente de muchas maneras. Algunos se quitan los neumáticos de los automóviles y se lavan en los arroyos, y eventualmente en el océano, durante las tormentas. Otros se desprenden de vellones y ropa de spandex en las lavadoras y se mezclan con el agua sucia que drena de la máquina. Algunos provienen de artes de pesca abandonados, y aún más son el resultado de la eventual descomposición de los millones de pajitas, vasos, botellas de agua, bolsas de plástico y otros plásticos de un solo uso que se tiran cada día.

La investigación sobre su impacto potencial en todo, desde pequeños organismos unicelulares hasta mamíferos más grandes como las nutrias marinas, está comenzando.

"Esta es una alarma que sonará fuerte y fuerte", dijo Stacey Harper, profesora asociada de la Universidad Estatal de Oregón que ayudó a organizar la conferencia. “Primero vamos a priorizar a quién nos preocupa proteger: qué organismos, qué especies en peligro, qué regiones. Y eso nos ayudará a pulir ... y determinar los datos que necesitamos para hacer una evaluación de riesgos ".

Un estudio publicado el año pasado por la Universidad Estatal de Portland encontró un promedio de 11 piezas de microplástico por ostra y nueve por navaja en las muestras tomadas de la costa de Oregón. Casi todos eran de microfibras de lana u otra ropa sintética o de artes de pesca abandonadas, dijo Elise Granek, coautora del estudio.

Los científicos del Instituto del Estuario de San Francisco encontraron cantidades significativas de lavado de microplásticos en la Bahía de San Francisco debido a la escorrentía de la tormenta durante un período de muestreo de tres años que finalizó el año pasado. Los investigadores creen que los pedazos negros y gomosos que no son más grandes que un grano de arena probablemente sean de los neumáticos de los automóviles, dijo Rebecca Sutton, científica principal del instituto. Presentarán sus hallazgos en la conferencia.

Quienes estudian el fenómeno están preocupados por la salud de las criaturas que viven en el océano, pero también, posiblemente, por la salud de los humanos.

Parte de la preocupación proviene de un giro inusual exclusivo de la contaminación plástica. Debido a que el plástico está hecho de combustibles fósiles y contiene hidrocarburos, atrae y absorbe otros contaminantes en el agua, como PCB y pesticidas, dijo Andrew Mason, coordinador regional del Pacífico Noroeste para el programa de desechos marinos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

“Todavía queda mucha investigación por hacer, pero estos plásticos tienen la capacidad de extraer productos químicos nocivos que se encuentran en el medio ambiente. Pueden acumularlos ”, dijo Mason. “Todo, a medida que sube hacia la cima, se vuelve cada vez más y el paraguas se ensancha. ¿Y quién se sienta en la parte superior de la cadena alimentaria? Hacemos. Es por eso que estos investigadores se están uniendo, porque este es un problema creciente y necesitamos entender esos efectos ".

Los investigadores dicen que las prohibiciones de las bolsas de plástico, los envases de poliestireno para llevar y los artículos de un solo uso, como pajitas y utensilios de plástico, ayudarán cuando se trata de la contaminación plástica más pequeña. Algunas jurisdicciones también han comenzado recientemente a observar más de cerca los pequeños trozos de plástico que preocupan tanto a la comunidad científica.

Los legisladores de California aprobaron en 2018 una legislación que en última instancia requerirá que el estado adopte un método para analizar microplásticos en el agua potable y realizar esas pruebas durante cuatro años, con los resultados informados al público. El primer plazo clave para la ley, simplemente definiendo lo que califica como microplástico, es el 1 de julio.

Y legisladores federales, incluidos el senador Jeff Merkley, demócrata de Oregón, y la senadora Lindsey Graham, republicana de Carolina del Sur, presentaron la semana pasada una legislación bipartidista para establecer un programa piloto de investigación en la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Para estudiar cómo frenar la "crisis" ”De contaminación microplástica.

Larson, la conservacionista en el Acuario de Seattle, dijo que un año de estudios en su institución encontró 200 a 300 microfibras en cada muestra de 100 litros de agua de mar que el acuario absorbe del Puget Sound para sus exhibiciones. Larson, quien preside una sesión en el consorcio del miércoles, dijo que esos resultados son alarmantes.

"Es poder tomar esa información y convertirla en una política y decir: 'Hey, hace 50 años pusimos todo en bolsas de papel y botellas de cera y vidrio. ¿Por qué no podemos hacer eso otra vez? '”, Dijo.

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