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Actualizado hace 223 minutos

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Ciencia y Tecnología
09:05 PM / 09/05/2019
Solo agregue agua: la batería de sal podría ayudar al uso de energía renovable
AP
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En medio del zumbido y el calor de la central térmica Reuter de Berlín, se levanta un artilugio brillante que se ve fuera de lugar en la sala de máquinas de décadas de antigüedad.

Sus tubos y depósitos de plata contienen una sustancia que Vattenfall, el operador de la planta, dice que podría convertirse en un ingrediente clave para un futuro libre de combustibles fósiles.

La compañía de energía, junto con una empresa sueca, está probando el uso de sal, aunque no es la variedad de mesa común, para almacenar calor, que representa más de la mitad de la energía consumida en Alemania.

Si funciona bien, el sistema podría ayudar a resolver un problema planteado por fuentes de energía renovables como la eólica y la solar en todo el mundo: no son confiables, lo que significa que a veces generan demasiada energía y otras, muy poca.

"Alemania actualmente tiene suficiente capacidad instalada de energía renovable para producir el doble de lo que necesita, simplemente no es constante", dice Hendrik Roeglin, quien supervisa el proyecto de almacenamiento de sal para Vattenfall. La empresa de servicios rivales E.ON calculó recientemente que la energía solar y eólica generaron hasta 52 gigavatios / hora de electricidad durante las horas pico de luz en el lunes de Pascua. El consumo de energía de Alemania en ese momento era de tan solo 49,5 gigavatios hora.

"Con muchas instalaciones como esta, en teoría, no necesitaría respaldo de gasolina u otros combustibles fósiles", dijo Roeglin.

La eliminación de la energía nuclear, el carbón y el gas es una empresa ambiciosa para un país altamente industrializado como Alemania. El gobierno ha establecido una fecha límite para cerrar todas las plantas nucleares del país para 2022 y dejar de quemar carbón para generar electricidad para 2038; el gas será una tecnología de emergencia hasta que se encuentre una manera de depender totalmente de la tecnología renovable en algún momento a mediados del siglo.

El plan, conocido como Energiewende, o transición energética, está siendo observado de cerca por otros países que intentan descubrir cómo reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y cumplir con el acuerdo climático de París que apunta a mantener el calentamiento global por debajo de 2 grados centígrados (3.6 Fahrenheit) .

Los expertos están de acuerdo en que será necesaria una gama de soluciones tecnológicas para reemplazar los combustibles fósiles, algunas ya existentes y otras aún en fase experimental. El fabricante de automóviles con sede en California Tesla ya ha demostrado en Australia que puede proporcionar grandes sistemas de baterías de iones de litio para estabilizar las redes eléctricas.

En la planta de energía Reuter en Berlín, que abastece de calor a 600,000 hogares en la capital, la solución ahora incluye óxido de calcio, también conocido como cal viva. Vattenfall y el arranque sueco SaltX han estado aprovechando una reacción química simple que ocurre cuando la cal viva se humedece: los granos parecidos a la sal absorben el agua, se convierten en hidróxido de calcio y liberan grandes cantidades de calor en el proceso. Al eliminar el agua nuevamente, un proceso que no es diferente al horneado, la sustancia vuelve a convertirse en óxido de calcio.

El proceso esencialmente refleja cómo funcionan las baterías, excepto que en lugar de electricidad, el sistema almacena calor. SaltX dice que también ha patentado una forma de cubrir la cal viva con pequeñas partículas, conocida como nano-recubrimiento, para evitar que se agrupen después de varios ciclos de calentamiento y enfriamiento.

Roeglin dice que el proceso puede absorber diez veces más energía que el agua, que actualmente se usa para instalaciones de energía a calor. Y a diferencia de los tanques de agua caliente, que se enfrían lentamente con el tiempo, el sistema puede retener la energía atrapada químicamente durante mucho más tiempo. ¿Necesitas calor? Solo agrega agua.

El proyecto piloto en Berlín actualmente puede almacenar suficiente energía para calentar alrededor de 100 casas grandes. Pero SaltX dice que las instalaciones podrían ampliarse fácilmente y proporcionar calefacción a cualquiera de las casas u oficinas que ya están conectadas al sistema de calefacción del distrito de la capital. Estas redes, que consisten en tuberías que bombean agua caliente o vapor de las centrales eléctricas a los consumidores, existen en muchos países europeos, Canadá, Estados Unidos, Japón y China.

"Tiene mucho sentido intentar esto porque almacenar energía es un paso muy importante en el futuro", dijo Kai Hufendiek, un economista de energía de la Universidad de Stuttgart.

Hufendiek, que no está involucrado en el proyecto, dijo que si el sistema puede producir temperaturas por encima de los 500 grados Celsius, como dice SaltX, esto también lo hace interesante para aplicaciones industriales como el procesamiento de alimentos.

SaltX también señala que el óxido de calcio que actualmente se extrae en Finlandia podría reciclarse de manera segura, lo que le da una ventaja sobre algunas tecnologías de baterías que utilizan materiales raros o tóxicos.

"Si su ambición es estar libre de fósiles dentro de una generación, debe considerar varias alternativas para alcanzar eso", dijo un representante de SaltX, Simon Ahlin, durante una visita a la instalación. "Esta es una solución que está disponible en un corto período de tiempo".

Roeglin, el ingeniero, está esperando hasta el final del año para ver cómo funciona la prueba. "Puede ser una parte del rompecabezas", dijo.

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